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Dirección editorial: Dra. Adriana O. DONATO

Viruela

¿Qué es la viruela?

La viruela es una enfermedad infecciosa séria que ya no se observa más en el mundo.  Era causada por un virus llamado el virus de la variola.  El último caso adquirido naturalmente en el mundo ocurrió en 1977.  Debido a que la viruela se ha eliminado de todos los países, un solo caso sería considerado como una emergencia internacional de salud pública (epidemia).

¿Cómo se transmite la viruela?

La viruela se transmite por el contacto directo con descargas respiratorias de una persona con la enfermedad ó el contacto con los objetos contaminados por un individuo enfermo.

Contagio:

Período de incubación
(Duración 7 a 17 días)
No contagioso

Luego de la exposición al virus hay un período de incubación durante el cual las personas no presentan ningún síntoma y quizás se sientan bien. Este período de incubación dura en promedio de 12 a 14 días, pero puede oscilar entre 7 y 17 días. Durante este lapso, las personas no son contagiosas.

Síntomas iniciales
(Duración: 2 a 4 días)
(Pródromo)

Algunas veces contagioso*

Entre los primeros síntomas de la viruela se encuentran fiebre, malestar, dolor de cabeza y en el cuerpo y, algunas veces, vómitos. La fiebre, por lo general, es alta y puede subir hasta los 101 - 104 grados Fahrenheit (entre 38 y 40 grados Celsius). En ese momento, las personas suelen sentirse demasiado enfermas para seguir con sus actividades habituales. Esto se conoce como la fase pródromo y puede durar de 2 a 4 días.

Primera erupción
(Duración: unos 4 días)
Período más contagioso

Distribución de la erupción:

La erupción se manifiesta primero en la lengua y en la boca en forma de manchitas rojas.

Estas manchas se convierten en llagas que se abren y esparcen grandes cantidades del virus en la boca y la garganta.

Más o menos al mismo tiempo en que las llagas en la boca se abren, aparece una erupción en la piel que comienza en la cara y se extiende por los brazos y las piernas, y luego por los pies y las manos. Generalmente la erupción se extiende a todo el cuerpo en un lapso de 24 horas. Cuando aparece la erupción, la fiebre usualmente baja y es posible que la persona empiece a sentirse mejor.

El tercer día, la erupción se convierte en abultamientos.

El cuarto día, los abultamientos se llenan de un líquido espeso y opaco, y a menudo presentan un hundimiento en el centro que parece un ombligo. (Ésta es una característica importante para distinguir a la viruela de otras enfermedades).

En ese momento, la fiebre suele subir otra vez y se mantiene alta hasta que se forman las costras sobre los abultamientos.

Erupción con pústulas
(Duración: unos 5 días)
Contagioso

Los abultamientos se convierten en pústulas—muy altas, generalmente redondas y firmes al tacto, como si hubiese un objeto pequeño y redondo debajo de la piel. Las personas dicen a menudo que sienten como si tuvieran balines incrustados en la piel.

Pústulas y costras
(Duración: unos 5 días)
Contagioso

Las pústulas comienzan a formar una cascarilla y luego una costra. Al final de la segunda semana después de aparecer la erupción, la mayor parte de las llagas han formado costras.

Las costras empiezan a caerse
(Duración: unos 6 días)
Contagioso

Las costras comienzan a caerse y dejan marcas en la piel que por último se convierten en cicatrices en forma de hoyos. La mayoría de las costras se caerán a las 3 semanas de haber aparecido la erupción. La persona sigue siendo contagiosa hasta que todas las costras se hayan caído.

Las costras se han caído
No contagioso

Las costras se han caído. La persona ya no es contagiosa.


* La viruela puede ser contagiosa durante la fase de pródromo, pero alcanza su máxima capacidad infecciosa durante los primeros 7 a 10 días después del comienzo de la erupción.

¿Cuáles eran los síntomas de la viruela?

Los síntomas de la viruela comenzaban con calofrios, fiebre elevada, dolor de cabeza, dolores de articulaciones y musculares (especialmente dolor de espalda), náusea y vómitos.  La erupción de piel clásica de la viruela aparecía varios días después de los demas síntomas.  La erupción de la piel se volvía papular (elevada) y después se llenaba de pus.  Las pústulas se rompían, después secaban y formaban costras.  La erupción era dolorosa, más densa en la cara, brazos y piernas, asociada con picazón ó escozor y ardor ó dolor severo.  Mucha gente que tuvo esta enfermedad murió ó dejaba cicatrices permanentes en muchos de los sobrevivientes.  También se observaban formas más leves de la enfermedad.

¿Qué tan pronto después de la exposición aparecían los síntomas?

Los síntomas aparecían a partir de 8-16 días después de la exposición, con promedio de 10-12 días.

¿Cuanto tiempo podía una persona infectada transmitir la viruela?

Las personas infectadas transmitían la enfermedad hasta que todas las costras habían caído de la piel y habían desaparecido. Esto sucedía generalmente por cerca de dos semanas después de que la erupción comenzaba.  La viruela era considerada una enfermedad altamente contagiosa, lo que significa que era transmitida fácilmente de una persona a otra.  Después de padecer esta enfermedad, la persona no podía padecerla de nuevo.

¿Cómo era diagnosticada?

La viruela era diagnosticada por varias pruebas de laboratorio que detectan el virus.

¿Cuál era el tratamiento para la viruela?

Generalmente se hospitalizaba a los pacientes con esta enfermedad, pero no había tratamiento específico para curarla.  El tratamiento incluía mantener al paciente tan cómodo como era posible, manteniendo la piel limpia, intentando controlar el escozor y aliviando el dolor y otros síntomas tanto como fuera posible.  Los antibióticos eran utilizados solamente si se desarrollaban infecciones bacterianas como complicación.

¿Cómo era prevenida la viruela?

La viruela fue erradicada por el uso de una vacuna muy eficaz que se utilizó extensamente para prevenir nuevos casos.  El aislamiento de las personas con la enfermedad, la desinfección apropiada de los artículos contaminados por los pacientes y la vacunación de las personas con contacto directo ayudaron a prevenir la tranmisión a otras.  Actualmente, muestras del virus se mantienen bajo extremas medidas de seguridad en solamente dos laboratorios de investigación en el mundo.

 

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Última modificación: 12 de Mayo de 2007.